Ученые выяснили состав загадочного красного объекта в поясе Койпера

Ученые выяснили состав загадочного красного объекта в поясе Койпера

За орбитой Нептуна находится пояс Койпера — обширный регион космоса, который славится своими ледяными объектами. Самым известным из них является карликовая планета Плутон. Однако пояс населен множеством других ледяных тел, среди которых выделяется Аррокот, имеющий форму снеговика.

Исследование, опубликованное в журнале Proceedings of the National Academy of Science, объяснило, почему Аррокот выглядит красным. Оказалось, что причиной этого является его сахарная поверхность.

В январе 2019 года космический аппарат NASA «Новые горизонты» прислал на Землю изображение самого далёкого объекта, изученного земными зондами. Аррокот, состоящий из двух соединённых частей и покрытый льдом, имеет диаметр 34 километра. На фотографиях учёные заметили, что объект имеет ржаво-красный цвет, причина которого оставалась неясной.

Первоначально астрономы предполагали, что поток солнечного ветра и галактические космические лучи, постоянно воздействующие на поверхность ледяного тела, преобразуют лёд, в частности из метанола, в органические молекулы, придающие красный оттенок. Однако подробности этого процесса не были изучены.

Теперь учёные провели эксперимент, имитирующий удары космического излучения по ледяной поверхности Аррокота. В результате выяснилось, что красный цвет объекта объясняется наличием на его поверхности сахара. Они использовали лёд из метанола и монооксида углерода и подвергли его воздействию высокоэнергетических электронов, представлявших собой галактические космические лучи. Доза облучения образца соответствовала примерно 1,8 миллиарда лет воздействия на Аррокот.

Излучение вызвало серию химических реакций, приводящих к образованию полициклических ароматических углеводородов, которые широко распространены во Вселенной. Кроме того, было обнаружено, что под воздействием излучения лёд также производит глюкозу, основной сахар в крови человека, аллозу, содержащуюся в фруктах и орехах, и глицерин, используемый как увлажнитель в мыле. Таким образом, Аррокот по своему составу напоминает сладкое мыло.

Учёные предполагают, что такие сахарные объекты в поясе Койпера, как Аррокот, могли повлиять на Землю в ранний период её истории, доставив пребиотические молекулы и воду. Это могло создать основу для биомолекул, сыгравших ключевую роль в возникновении жизни на нашей планете.

Science XXI